采中草药精髓防脑退化于未然
30-12-2020

眼睁睁看着敬爱的姨妈因罹患阿兹海默症而性情大变,原本精神矍铄的七旬长者渐渐变得思绪紊乱,身为神经科学家的叶翠芬博士深知此乃不治之症,说时亦难掩沮丧。

chinese medicine
中草药容易受环境和气候影响,团队用了超过两年时间,寻找每种草药的最佳来源地。

她说:「姨妈退休前是中学老师,头脑敏锐,我小时候常常得她指导功课。可惜她现在记忆力退化,有时说起话来语无伦次、毫无条理。」

叶翠芬博士矢志寻找脑退化治疗之法,在世界知名的神经生物学家兼科大副校长(研究及发展)、晨兴生命科学教授叶玉如教授指导下,于1993年起联同科大生命科学部的傅洁瑜研究助理教授进行相关研究。这个铁三角不久已开拓了新的研究方向,在向来由西方医药主导的范畴中另辟蹊径。

她说:「传统中医药传承了数千年知识与临床经验。科大珍藏大量中医药和脑神经科学文献,叶玉如教授建议我们在研究时不妨加以善用。」事实上,于二千多年前成书的中国医学典籍《黄帝内经》已有记述「健忘」之症,其征状与阿兹海默症极为相似。

叶博士,叶教授及傅教授
傅教授(右)和叶博士(左)同是叶玉如教授(中)的门生,致力研究早期脑部退化超过二十年。

团队选取了五十至一百种早已证明有「补脑活血」之效的中草药接受测试,当中有些更属于古方成份;然而,研究过程

绝非一帆风顺,为了寻找最具药效的复方,她们不断进行筛选和实验,当中的挫折实是一言难尽。

叶博士解释:「只有在生物检定中证实具有相关药效的活性提取物,才会选用入药。我们的研究涵盖一百种中草药,可以组合成无数的配方,意味着我们必须经历无数次的失败,才得出最有效提升记忆和学习能力的配方。」

在团队选取的中草药里,包含了巴戟天、甘草、川芎、红景天这些较为人熟悉的成份,全都已证实有助增强突触功能。

突触是神经元之间负责传递信息的细小接头,有如电线将电力输送到电器。当突触退化,信息不能传递,便会导致脑部活动减弱,出现记忆受损或学习能力下降等阿兹海默症的早期征状。叶博士说:「这些征状或会潜伏长达二十年,预防胜于治疗,及早增强脑力,一定比事后补救为佳。」

叶博士笑说,此研究是父亲给她的“功课”;本身为西医的叶老先生,从前一向不用中医药。

「爸爸真的每天都在催促我,产品何时面世!自从他十多年前听了叶教授的讲座,对我们的研究过程和科学理据了如指掌,便一直『跟进』我们的科研进度。眼见身边不少医生朋友相继患上阿兹海默症,更驱使爸爸积极找寻预防方法。」

2018年,团队成立生物科技初创企业康至科研,全力将长达二十年的研究成果转化为有科学实证的保健食品,成员包括两位不参与营运的科学顾问。

lab
叶教授是举世知名的神经生物学家,她形容阿兹海默症是老化社会的「隐形疫症」,将与国际专家掳手推动公众对此症的认识。

康至科研不仅在2018/19至2019/20年度获香港政府创新科技署大学科技初创企业资助计划的种子基金资助,也是科大创业计划的初创企业成员,在多方面获大学提供实务支援,如联系投资者及提供办公地点。

除了从事产品研发,叶玉如教授的实验室最近亦为阿兹海默症的华裔患者建立了生物样本及数据库。阿兹海默症的研究一向以欧洲病人为主,建立华裔患者资料库令研究对象更趋多元化,对深入了解此病及促进创新发明大有裨益。 2020年12月,叶教授更加入了达沃斯阿兹海默症协作联盟(DAC) 辖下的领袖小组,参与有关的创新研究,并致力提升公众对此症的认识。

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