科大新研究顯示人體T細胞免疫反應可有效應對Omicron
2022-01-03

研究團隊發現儘管包含突變的抗原表位數量明顯高於其他病毒變異株,但 Omicron 與其他變種一樣,仍然不太可能逃脫人類的 T 細胞反應。

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由香港科技大學(科大)和墨爾本大學共同進行的一項研究顯示,儘管新冠病毒變異株Omicron較其他變異株包含更多基因突變,但人類賴以防禦病毒的T細胞免疫反應,仍能應對Omicron帶來的挑戰。

透過接種新冠疫苗或經感染新冠肺炎後所產生的T細胞,能有效清除被感染的細胞,並促進其他免疫反應,對控制病情惡化至關重要。早前有研究報告指,現正迅速成為全球最流行的新冠病毒Omicron變異株,能夠避開由疫苗接種或感染新冠肺炎後所產生的抗體免疫反應,引起大眾對疫苗防線被突破,或痊癒病人可遭受二次感染的憂慮。

不過,科大及墨爾本大學團隊昨日於科學雜誌《病毒》中發表研究結果顯示,Omicron實則難以透過突變,逃脫T細胞免疫反應的攻擊。團隊分析了1,500多個被新冠肺炎康復患者及已接種疫苗人士所產生的T細胞識別到、被稱為「抗原表位」的部分新冠病毒蛋白基因,得出相關結論。有關結果與近日越來越多就T細胞對新冠肺炎免疫反應所作出的研究佐證不謀而合。

共同領導是項研究的墨爾本大學Matthew MCKAY教授說:「雖然這是一項初步研究,但我們認為有關結論提供了一個正面的訊息。即使Omicron或者其他變異株能夠逃過人類抗體免疫反應的攻擊,人體T細胞免疫反應也能保護人體避免遭受重症感染。」 

Omicron變異株最令人擔憂的地方在於它的刺突蛋白(疫苗的主要攻擊對象)上存有大量的突變。

刺突蛋白能讓病毒黏附以進入人體細胞。目前透過接種疫苗所產生的抗體,其主要的功能就是阻隔這個過程。然而這些抗體已被證實對Omicron的效力,較其他如Delta等變異株有所下降。

研究亦發現,在Omicron 刺突蛋白中,能被感染新冠肺炎後康復以及接受疫苗接種後所產生的T細胞識別出來的抗原表位,當中只有20% 出現突變。
但這些突變並不能完全逃脫T細胞免疫反應的攻擊。

另一位領導是次研究的學者、科大電子及計算機工程學系研究助理教授Ahmed Abdul QUADEER表示:「我們進一步的研究發現,在這些出現突變的Omicron抗原表位中,超過一半仍能被T細胞所識別。這發現進一步降低了有關Omicron能夠突破T細胞免疫屏障的推論。」

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研究團隊包括:領導是次研究的科大電子及計算機工程學系研究助理教授 Ahmed Abdul QUADEER (右)及墨爾本大學Matthew MCKAY(中)教授;以及科大電子及計算機工程學系博士後研究員Syed Faraz AHMED博士(左)。

如果將分析範圍擴展至Omicron 刺突蛋白以外的部分,研究團隊發現,有關病毒絕大部分(超過 97%)都沒有出現突變。

McKay教授補充:「總的來說,Omicron不太可能逃脫人體T細胞免疫反應的攻擊。基於我們的資料,我們預期接種疫苗和加強針後產生的T細胞免疫屏障將能繼續保護我們,並減少被Omicron或其他病毒變異的感染機率。」

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